Awal Maret adalah neraka, studi meteorit menemukan

Fase kehidupan awal Mars yang penuh gejolak dan berat meteor mungkin telah berlangsung lebih lama dari yang diperkirakan sebelumnya, menurut penulis sebuah studi baru. Penelitian sebelumnya telah menunjukkan bahwa tingkat dampak raksasa ke planet telah melambat 4,48 miliar tahun yang lalu, yang mengarah ke Mars yang berpotensi layak huni 4,2 miliar tahun yang lalu. Tetapi jika temuan baru ini berhasil, itu bisa berarti Mars tetap tidak ramah setidaknya selama 30 juta tahun lebih lama.

Studi tersebut mengidentifikasi butiran mineral zirkon dalam meteorit Mars yang tampaknya “terkejut” oleh tekanan tinggi, yang menunjukkan dampak besar pada permukaan Mars.

Tabrakan meteorit ini menghantam batu dengan tekanan yang tak terbayangkan, “pada dasarnya meremasnya seperti akordeon,” kata Aaron J. Cavosie, ahli geologi di Space Science and Technology Center di Curtin University di Australia dan penulis studi yang diterbitkan Rabu di jurnal Kemajuan Ilmu Pengetahuan. “Proses ini dapat menyebabkan kristal menekuk dan pecah, dan bahkan mengatur ulang atom, yang mengakibatkan kerusakan mikroskopis yang tersisa dari waktu ke waktu,” katanya.

Biasanya, kelompok Cavosie menggunakan mikroskop elektron untuk mengidentifikasi kerusakan kejut pada zirkon dari Bumi dan bulan. “Zirkon yang terguncang ditemukan pada dampak terbesar di Bumi,” katanya, seperti kawah Chicxulub dari dampak asteroid yang membunuh dinosaurus di Meksiko.

Namun, kali ini mereka menerapkan teknik ini pada zirkon di meteorit Mars yang disebut Northwest Africa 7034, atau Black Beauty. Meteorit itu adalah semacam “tumpukan puing” yang terbuat dari tanah Mars, yang disebut regolith, yang terdiri dari fragmen material dari seluruh planet, kata Cavosie. Tim mempelajari 66 butir zirkon mikroskopis pada batu seukuran kepalan tangan.

Zirkon adalah “tentang mineral paling tahan yang pernah ada, mungkin hanya sisi berlian,” kata Allan Treiman, ahli geologi planet di Lunar and Planetary Institute of the University Space Research Association yang mempelajari meteorit Mars dan tidak terlibat dalam penelitian tersebut.

Karena “menempel hampir selamanya”, mineral inilah yang digunakan para ilmuwan untuk mempelajari Bumi yang paling awal, katanya.

[Related: Mysterious bright spots fuel debate over whether Mars holds liquid water]

Sebagian besar penelitian sebelumnya tentang zirkon di Black Beauty berfokus pada penanggalan radioaktif pembentukan kristal. Ini hanya pekerjaan kedua yang menggunakan jenis mikroskop elektron tertentu untuk fokus pada tanda-tanda kejutan, kata Cavosie, menyusul studi tahun 2019 oleh kelompok peneliti yang berbeda. Menurut ukuran radioaktif tersebut, zirkon di Black Beauty mengkristal sekitar 4,45 miliar tahun yang lalu, “berarti itu adalah salah satu zirkon tertua yang diketahui dari Mars,” katanya.

Kelompok tersebut menafsirkan keterkejutan yang berarti bahwa Mars masih dibombardir dengan sejumlah besar batuan luar angkasa pada saat ini, menjadikannya waktu yang tidak mungkin bagi kehidupan untuk berevolusi.

Treiman mengatakan artikel itu menarik dan semacam bantahan terhadap studi 2019, yang menggunakan bukti serupa untuk sampai pada kesimpulan yang sangat berbeda. Studi 2019 memeriksa 121 butir zirkon serupa dan menemukan bahwa hanya segelintir yang menunjukkan tanda-tanda syok. Karena butiran yang terguncang berada dalam minoritas yang sangat kecil, penulis menganggap ini sebagai bukti bahwa pemboman meteor di seluruh planet telah berhenti pada saat batu itu terbentuk 4,45 miliar tahun yang lalu.

Sebaliknya, studi baru menemukan hanya satu butir dari 66 dengan tanda-tanda kejutan, mengarahkan penulis penelitian ke kesimpulan yang berlawanan: Bahwa karena ada bukti kejutan, kemungkinan ada dampak aktif yang masih meledakkan Mars pada saat itu. Kedua sumber bukti tersebut berasal dari sampel batuan yang sama yang bisa saja terguncang oleh dampak lokal, kata Treiman, jadi dia berhati-hati dalam menggeneralisasi efek ini ke seluruh sejarah Mars. “Itu semua tergantung pada bagaimana mereka menafsirkan proporsi kecil itu,” katanya.

Perdebatan ini memang memiliki implikasi untuk kelayakhunian Mars, kata Treiman, tetapi juga terlibat dalam perdebatan yang lebih besar tentang apa yang disebut Pengeboman Berat Akhir – keberadaannya telah menjadi kontroversi sejak studi bulan awal. Ini adalah gagasan bahwa setelah pembentukan tata surya yang kacau, tepat ketika keadaan mulai tenang, ada periode kedua tabrakan besar yang meledakkan Bumi, bulan, Mars, dan benda-benda lain dengan meteor dan asteroid. Jawaban atas pertanyaan-pertanyaan ini harus menunggu.

Tapi, kata Cavosie, ini memberikan jendela ke dalam sejarah Mars dan “banyak pertanyaan baru untuk diikuti ke depan.”

Leave a Comment