Jatuhnya Eric Lander dan akhir era ‘ego besar’ sains

THai pengunduran diri Eric Lander sebagai penasihat ilmiah utama Presiden Biden bukan hanya pukulan bagi rencana satu presiden untuk memajukan penelitian, tetapi juga sebuah rambu tentang pawai kematian dari cara tertentu dalam melakukan sains. Ini bukan “ilmu besar”, yang tidak akan kemana-mana. Sebut saja “ego besar.”

Dalam sains, “ego besar” bukanlah fenomena baru. Namun dalam beberapa dekade terakhir ini berkembang dengan munculnya para peneliti yang dapat menangani jenis perdebatan lepas yang dapat menandai wacana akademis dan mengumpulkan sumber daya yang luas untuk membuat jenis penemuan ilmiah tertentu, seperti memetakan genom atau memahami bagaimana perubahan molekuler dalam sel. menyebabkan kanker.

Menyelesaikan tugas-tugas itu tampaknya membutuhkan kepribadian yang luar biasa, serta kemampuan untuk menerjemahkan tidak hanya makna sains tetapi juga kegembiraan melakukannya — untuk orang awam, kepada donor, kepada politisi. Di dunia inilah Lander unggul. Selama beberapa dekade dikutip, dia tidak hanya salah satu ilmuwan paling banyak di dunia, tetapi juga seorang administrator yang membangun kerajaan penelitian.

iklan

Ini dimulai dengan Proyek Genom Manusia, upaya pemerintah untuk mengurutkan genom manusia pertama yang berasal dari Pemenang Nobel James Watson, yang, omong-omong, adalah salah satu ego sains terbesar dan paling beracun. (EO Wilson terkenal memanggilnya “orang paling tidak menyenangkan yang pernah saya temui.”) Dalam beberapa tahun terakhir, Watson tidak diakui oleh pendirian ilmiah untuk komentar rasis dan misoginis. Namun di tahun 1990-an, sebagai rekan penemu struktur heliks ganda DNA, dia adalah tipe orang yang dibawa ke Kongres untuk membuat penelitian mengalir.

Ketika Lander terlibat, dia adalah seorang matematikawan dan mantan profesor sekolah bisnis yang memulai pusat pengurutan di Institut Whitehead MIT. Watson digantikan sebagai kepala Proyek Genom setelah tiga tahun, dan upaya itu perlahan-lahan menuju penyelesaian. Tetapi kepribadian raksasa lainnya, ilmuwan Craig Venter, mulai bekerja dengan perusahaan nirlaba, Celera Genomics, untuk menghasilkan, mungkin mematenkan, dan tentu saja mendapat untung dari genom dengan mengurutkannya terlebih dahulu. Kontes dibuat untuk media. Venter bukan hanya seorang koboi ilmiah, dia menyukai mobil cepat, kapal besar, dan adrenalin.

iklan

Lander berusaha keras untuk meningkatkan kendali proyek, mengubah cara pengorganisasiannya sehingga pekerjaan dapat dilakukan lebih cepat menggunakan teknologi baru yang dibuat oleh perusahaan induk Celera, PE Biosystems. Upaya itu sukses: Upaya publik membuat Venter seri pada tahun 2001.

Lander dibiarkan mengawasi pusat pengurutan DNA besar di Institut Whitehead MIT. Dalam perjuangan birokrasi yang sulit, dia memindahkannya ke organisasi baru, Broad Institute of MIT dan Harvard — sebuah organisasi, kebetulan, dinamai berdasarkan donornya yang kaya. Dan di bawah kepemimpinan Lander, Broad mungkin menjadi pusat utama penelitian genetik di dunia.

Sulit untuk tidak melihat apa yang terjadi minggu ini sebagai hamartia, cacat tragis klasik Yunani. politik pertama kali dilaporkan bahwa Lander telah mengeluarkan permintaan maaf kepada staf karena berbicara dengan “cara yang tidak sopan atau merendahkan,” dan kemudian bahwa penyelidikan Gedung Putih telah menemukan bukti yang kredibel bahwa dia telah menggertak penasihat umumnya dan telah berbicara kasar kepada rekan-rekannya di depan orang lain. Mungkin perilaku yang sama yang dapat dimaafkan ketika dia memperjuangkan ketersediaan informasi genetik secara gratis tidak diperbolehkan di Gedung Putih modern. Mungkin usahanya untuk menciptakan obat kanker baru dan ARPA-H, mekanisme pendanaan ilmu pengetahuan baru di dalam pemerintah, menyebabkan kebiasaan buruk lama menyebar. Mungkin dia selalu bisa menjadi brengsek.

Ketika dia dilantik, Biden telah berjanji untuk memecat siapa pun yang tidak sopan “di tempat.” Tetapi baik Lander maupun pemerintahan Biden tampaknya tidak melihat kereta yang akan menabrak mereka. Lander menunggu untuk mengundurkan diri sampai Politico mengumumkan penyelidikan tersebut, yang dimulai pada bulan Desember. Ada banyak kayu bakar untuk kehebohan. Banyak ilmuwan masih melihat lebih dari makalah 2016 yang ditulis Lander tentang teknologi pengeditan gen CRISPR yang tampaknya menggelembungkan upaya Broad dan meminimalkan kontribusi Jennifer Doudna dan Emmanuelle Charpentieryang kemudian memenangkan Nobel untuk pekerjaan mereka.

Konsekuensi dari perilaku terakhir Lander bisa parah, dengan perannya sebagai intelektual publik sangat berkurang. Sudah, Asosiasi Amerika untuk Kemajuan Ilmu Pengetahuan telah melarangnya dari pertemuan tahunannya, salah satu pertemuan ilmuwan terbesar. Tapi ada pertanyaan tentang ke mana Lander pergi selanjutnya, dan apakah dia akan diterima kembali di Broad.

Ini adalah perubahan besar dari cara dulu, perubahan yang kemungkinan besar akan berdampak positif pada cara para ilmuwan ternama berperilaku. Ini bukan karena ego tidak lagi berperan dalam sains. Itu karena konsekuensi dari berperilaku buruk di tempat kerja telah menjadi begitu besar; mereka yang akan secara terbuka menindas atau meremehkan rekan kerja akan tahu bahwa mereka tidak dapat melakukannya jika mereka ingin mencapai tujuan mereka. Dengan cara yang sama Lander dan Venter dipilih oleh era ilmu pengetahuan besar, bintang-bintang era berikutnya ini akan dibuat dari hal-hal yang kurang kasar.

Selama bertahun-tahun, persona yang menarik perhatian kamera dan pencapaian besar sudah cukup untuk memberikan kesenangan untuk hampir semua dosa. Baru pada tahun 2007 bintang Watson akhirnya memudar sepenuhnya, setelah dia mengatakan kepada sebuah surat kabar Inggris bahwa orang kulit hitam tidak secerdas orang kulit putih; hanya setelah dia membuat pernyataan serupa lagi pada tahun 2019, gelar kehormatan terakhirnya dicabut.

Lander tidak pernah dituduh melakukan apa pun pada skala itu. Tapi dia melakukannya mendapati dirinya meminta maafpada tahun 2018, karena setuju untuk bersulang dengan Watson pada pertemuan ilmiah.

Lander adalah kekuatan energi dan koneksi. Ketika dia muncul di antara hadirin di pertemuan ilmiah, seolah-olah dia mencuri sorotan. Dia mengajar biologi pengantar di MIT selama bertahun-tahun, dan mengubah matematikawan menjadi ahli biologi. Dia sangat bisa dikutip. Saya ingat suatu saat ketika saya diberikan waktu berjam-jam dengan ilmuwan Broad lainnya, dan sedikit waktu dengan Lander. Dia bernas dan pintar dan kata-katanya tentu saja dengan argumen dan kegembiraan.

Tapi bisa dikutip saja tidak cukup. Kemampuan langka itu tampaknya sangat penting, mungkin, di era ketika pengurutan bahkan satu genom manusia membutuhkan ruang perakitan seukuran lapangan sepak bola yang penuh dengan mesin mahal. Tapi itu tidak, sungguh. Dan ilmuwan besar lainnya sedang memberikan gambaran publik yang mengatur ulang nada argumentatif dari era genom. Doudna sekarang mengepalai Innovative Genomics Institute di UC Berkeley dan UCSF, dan dalam banyak hal anti-Pendarat.

Sains, pada akhirnya, dibangun di atas ambisi dan rasa ingin tahu. Itu membutuhkan ego. Tapi mereka tidak perlu terlalu besar.

Leave a Comment