Keterampilan superhero yang dibutuhkan untuk menyulap sains dan keibuan


Pengorbanan pribadi ahli mikrobiologi Amina Ahmed El-Imam mendukung penelitian biofuelnya.Kredit: Konsultasi Anyelir

Wanita di Afrika mengambil bagian yang lebih tinggi dari tanggung jawab keluarga dan rumah tangga daripada banyak rekan mereka di seluruh dunia. Pada tahun 2019, Organisasi untuk Kerjasama dan Pembangunan Ekonomi menyatakan Afrika memiliki tingkat diskriminasi gender tertinggi terhadap perempuan di dunia. Dan pada tahun 2020, Forum Ekonomi Dunia melaporkan bahwa perempuan di sub-Sahara Afrika memperoleh 68% dari apa yang diperoleh rekan laki-laki mereka.

Dalam profil pertama dari delapan profil di mana wanita Afrika berbagi kisah karir sains mereka, ahli mikrobiologi Ahmed El-Iman, ahli mikrobiologi di University of Ilorin, Nigeria, dan seorang sarjana Fulbright di North Carolina State University di Raleigh, menggambarkan “pahlawan super” keterampilan yang dibutuhkan untuk mengatur kehidupan kerja dan kehidupan keluarga.

Pada saat saya menyelesaikan gelar master saya di bidang mikrobiologi di Universitas Ahmadu Bello di Zaria, Nigeria, pada tahun 2007, saya telah menikah dan memiliki anak pertama. Saat itulah saya tersadar bahwa akan sulit untuk menjadi seorang peneliti dan seorang istri dan seorang ibu.

Dalam pengalaman saya sebagai wanita Afrika, tanggung jawab pertama Anda adalah menjadi seorang ibu. Ada lagi selain itu? Nah, semoga sukses untuk Anda, bahkan jika Anda memiliki pasangan yang pengertian. Pekerjaan rumah tangga dan pengasuhan anak 100% berada di pundak ibu — itu adalah norma dalam masyarakat kita. Sebagai seorang peneliti, jalur karir Anda sudah lebih sulit dan sumber daya terbatas daripada seorang pria. Anda memerlukan beberapa tingkat dasar keterampilan superhero.

Ketika saya pergi ke University of Nottingham, Inggris, untuk mendapatkan gelar PhD pada tahun 2013, saya membawa serta ketiga anak saya yang berusia di bawah tujuh tahun. Itu sangat sibuk — tidak ada kata lain untuk itu — tetapi mereka juga membuatku senang. Suami saya mengunjungi sebanyak yang dia bisa dan dia mendukung kami secara finansial, yang memungkinkan saya untuk membayar perawatan anak. Itulah satu-satunya cara yang mungkin.

Ketika saya kembali ke Nigeria, saya menjadi dosen, mengajar mata kuliah dan memberi nasihat kepada mahasiswa. Saya juga diharapkan untuk melakukan penelitian yang memiliki nilai bagi komunitas terdekat kita. Penelitian saya difokuskan pada produksi bahan kimia industri dan bahan bakar menggunakan mikroorganisme. Saya memiliki kelompok mahasiswa penelitian, tetapi tidak ada dana penelitian yang dialokasikan oleh universitas. Jika Anda sangat beruntung, Anda mungkin mendapatkan hibah penelitian pemerintah melalui universitas sekitar US$2.000. Tidak banyak hibah dan ada banyak kompetisi.

Yang paling penting untuk promosi adalah penelitian Anda, meskipun Anda tidak memiliki sumber daya atau waktu untuk itu. Ini tidak khas untuk akademisi. Sebagian besar Afrika miskin dan berjuang untuk sumber daya — seperti perawatan kesehatan, infrastruktur, dan pendidikan.

Kita hanya harus membuatnya bekerja. Kami mengajukan hibah tetapi kami juga mengumpulkan dari dana kami sendiri. Gaji rata-rata profesor di universitas federal di Nigeria adalah sekitar $800 per bulan, dan setiap orang dengan peringkat lebih rendah mendapat lebih sedikit. Tetapi setiap orang menyisihkan sebagian besar untuk mendanai penelitian dari kantong mereka sendiri. Saya mungkin menyisihkan $2.000 untuk tahun ini, mahasiswa master mungkin menyisihkan $200–300 dan sarjana $100–150. Uang ini dikumpulkan untuk membeli bahan habis pakai bersama dan peralatan kecil.

Kami berkolaborasi secara ekstensif, bermitra dengan rekan-rekan di departemen teknik untuk berbagi peralatan. Kami tidak mampu membeli peralatan mikrobiologi dasar seperti inkubator pengocok besar, yang harganya lebih dari dua tahun gaji saya, jadi kami membuat apa yang kami bisa secara lokal. Dan kemudian kami menstandarisasi peralatan itu sehingga ada kontrol kualitas.

Penelitian ini tidak sedalam atau berdampak seperti yang kita inginkan — seperti yang kita tahu kita bisa melakukannya. Semua ini kami lakukan karena ingin mempublikasikan di jurnal terindeks Scopus. Biaya penerbitan adalah penghalang lain. Jadi kami serahkan ke jurnal gratis atau akses terbuka yang tidak memungut biaya, tetapi membutuhkan waktu lama untuk mempublikasikan penelitian kami. Ini sibuk dan demoralisasi, tapi kami terus maju. Bukan dengan senang hati, tapi dengan rela, kami melakukan pengorbanan ini untuk melakukan penelitian.

Saya telah menerbitkan penelitian tentang pembusukan makanan, mikroba yang menyebabkannya dan cara mencegahnya, serta membuat profil komunitas mikroba di lokasi penambangan menggunakan alat metagenomik. Saya sangat bangga dengan yang terakhir itu. Ini adalah jenis penelitian yang dapat kami lakukan, tetapi kami tidak dapat melakukan banyak hal.

Universitas berdiri di atas tanah yang tidak kekurangan bahan biomassa, yang dapat kita gunakan untuk membuat bahan bakar nabati. Tetapi pengaturan awal untuk memproduksi biofuel membutuhkan biaya yang besar. Kami mengajukan satu hibah pemerintah dan tidak berhasil, tetapi kami akan terus mencoba.

Banyak orang di Nigeria takut akan keselamatan mereka sendiri di tengah berlanjutnya kejahatan kekerasan dan penculikan. Universitas melakukan apa pun yang mereka bisa untuk meningkatkan keamanan dengan berinvestasi dalam penjaga keamanan dan memasang kamera di area strategis di kampus. Kami tidak pulang kerja larut malam, kami menghindari tempat-tempat terpencil dan kebanyakan kami banyak berdoa.

Nigeria memiliki masalah pengangguran yang parah di kalangan anak muda. Saya memberi tahu siswa di STEM untuk mempelajari keterampilan teknologi digital untuk meningkatkan peluang mereka. Jika mereka ingin melanjutkan ke gelar yang lebih tinggi di STEM, saya sarankan mereka melakukan magang sebanyak mungkin di bidang terkait untuk meningkatkan peluang mereka mendapatkan beasiswa untuk belajar di luar negeri atau di sini.

Menjadi seorang wanita di STEM di bagian Afrika saya sangat menakutkan. Saya terkadang bekerja 12 jam sehari selama berminggu-minggu. Ketika saya pulang jam 6 sore atau jam 7 malam, saya masih harus memasak makan malam, membantu anak-anak saya mengerjakan pekerjaan rumah dan mempersiapkan mereka untuk tidur. Saya beruntung memiliki suami yang suportif yang ikut serta dalam merawat anak-anak kami. Namun, saya jarang memiliki 20 jam ekstra atau lebih yang dibutuhkan untuk aplikasi hibah. Siapa yang punya waktu untuk menghadiri konferensi atau menulis makalah? Ini adalah permainan zero-sum: semakin banyak waktu yang Anda habiskan untuk pekerjaan rumah tangga, semakin sedikit waktu yang Anda habiskan untuk karier Anda. Semua ini melanggengkan persepsi bahwa perempuan tidak mampu atau tidak kompeten, dan itu tidak benar.

Beban secara unik lebih tinggi untuk ibu di masyarakat yang lebih tradisional. Kami benar-benar menghabiskan seluruh hidup kami untuk bekerja keras, tetapi saya tidak dapat menempatkan membesarkan empat anak di CV saya dan mendapatkan pujian untuk itu.

Pekerjaan akademis masih luar biasa. Menurut saya, tidak ada hal lain yang memiliki peran langsung seperti itu dalam membentuk hari esok. Sangat menyenangkan memiliki momen-momen eureka di laboratorium. Anak-anak saya sangat menyukai sains — putri saya baru saja memenangkan penghargaan sekolah dasar untuk ‘ilmuwan masa depan’. Jadi ya, itu layak.

Wawancara ini telah diedit agar panjang dan jelas.

Leave a Comment