Mempelajari beruang kutub di kebun binatang membantu konservasi

Tumbuh hingga 8 kaki panjang dan 1.700 pon, beruang kutub adalah mamalia darat karnivora terbesar di planet ini. Para peneliti telah lama mencoba memahami predator puncak yang penuh teka-teki ini, tetapi sebagian besar beruang kutub liar hidup di habitat yang sulit dijangkau di atas Lingkaran Arktik. Untungnya, para ilmuwan tidak perlu pergi jauh-jauh ke Kutub Utara untuk menemukan beruang kutub, karena kemungkinan besar mereka dapat dilihat di kebun binatang setempat.

Sementara beruang yang disimpan di penangkaran mungkin terutama ada di sana untuk hiburan dan pendidikan, banyak kelompok hak-hak hewan cemas, sekelompok ilmuwan ingin mempelajari mereka untuk membantu menyelamatkan saudara-saudara liar mereka dari ancaman seperti kenaikan suhu. Sejak 2018, Dewan Penelitian Beruang Kutub (PBRC) bekerja sama dengan Rencana Kelangsungan Hidup Spesies (SSP) Asosiasi Kebun Binatang dan Akuarium (AZA) telah mempelajari beruang kutub di penangkaran untuk membantu melestarikannya di alam liar. Pada tanggal 26 Januari, PBRC menerbitkan Rencana Induk Penelitian Beruang Kutub 2022 yang menguraikan penelitian yang sedang berlangsung dan tujuan dewan untuk bergerak maju.

Kebun binatang dapat memberi peneliti akses yang lebih besar ke beruang kutub untuk mengumpulkan lebih banyak data daripada melakukan penelitian di daerah terpencil Kutub Utara, kata Terri Roth, ketua bersama komite pengarah PBRC dan wakil presiden konservasi di Kebun Binatang dan Taman Botani Cincinnati. . Beruang kutub liar kebanyakan tinggal di Alaska, Rusia, Kanada, Greenland, dan Norwegia, di mana iklimnya keras bagi manusia. Gaya hidup mereka yang menyendiri, kekuatan, keganasan, dan ketidaknyamanan di sekitar manusia dapat menyulitkan atau berbahaya bagi para peneliti beruang kutub. Sementara mempelajari populasi beruang kutub di alam liar memberikan wawasan yang tak ternilai, ekspedisi mahal dan pengamatan lebih jarang. Tetapi kebun binatang menawarkan alternatif yang nyaman dan kaya data. Para ilmuwan dapat dengan mudah mengakses riwayat medis lengkap beruang dan memantau perilaku mereka 24/7 selama bertahun-tahun.

[Related: Climate change is pushing desperate polar bears, kangaroos, and other wildlife into human territory]

“Ini adalah kesempatan luar biasa untuk mengumpulkan data terperinci dan sampel biologis yang hanya akan dikumpulkan dengan atau tanpa beruang liar,” kata Roth. Jelas, beruang di penangkaran sangat berbeda dari beruang liar, dan ini adalah sesuatu yang harus diperhitungkan oleh para peneliti. Namun, Roth mengatakan perbedaan antara dua populasi juga bisa dijadikan keuntungan.

“[Captive polar bears] juga benar-benar dapat berfungsi sebagai populasi kontrol, tergantung pada apa yang Anda cari,” katanya. Misalnya, Roth dan rekan-rekannya telah mempertimbangkan untuk melihat paparan beruang kutub liar terhadap racun dan polutan tertentu saat menggunakan beberapa beruang kebun binatang sebagai populasi kontrol untuk melihat seperti apa garis dasar normal tanpa paparan.

Namun, kebun binatang sering membutuhkan panduan dalam memutuskan studi mana yang akan diikuti, kata Roth.

“Seringkali, sulit bagi kebun binatang untuk memutuskan proyek penelitian mana yang harus mereka ikuti. Kami dibanjiri permintaan, dan staf kami hanya punya banyak waktu,” kata Roth.

Laporan baru-baru ini bertindak sebagai panduan pihak ketiga untuk membantu kebun binatang memprioritaskan penelitian yang menurut dewan paling dibutuhkan oleh lapangan, kata Roth. PBRC meninjau proposal dari para ilmuwan dan mendukung proyek-proyek yang membahas bidang penelitian penting tersebut, seperti teknik pemantauan dan manajemen beruang kutub di lapangan, ekologi fisiologis dan perilaku, dan reproduksi. Kebun binatang jauh lebih mungkin untuk berpartisipasi dalam studi yang didukung oleh PBRC, kata Roth.

Pelacak tag tri-sikat ini bersarang di bulu beruang kutub seperti duri. 3M

Salah satu studi tersebut adalah proyek “Burr on Fur,” sebuah inisiatif antara Polar Bears International (PBI), organisasi pendukung PBRC, dan 3M untuk mengembangkan teknologi baru untuk melacak beruang kutub di alam liar. Saat ini, kalung satelit yang melingkari leher beruang kutub adalah teknologi pelacakan yang paling umum digunakan. Perangkat ini memungkinkan peneliti untuk mengumpulkan data tentang gerakan dan aktivitas beruang kutub liar, seperti berapa lama mereka berenang. Namun, kalung hanya dapat ditempatkan pada wanita dewasa, tidak termasuk pria dan remaja dari kumpulan data.

“Leher jantan dewasa lebih besar dari kepalanya, pada dasarnya berbentuk kerucut, dan kerahnya mudah lepas,” kata Geoff York, direktur senior konservasi PBI. Para peneliti juga tidak bisa membuat kalung pada anak-anak karena mereka akan terlalu cepat memanjangkan kalungnya. Ada juga kelompok Pribumi di Kutub Utara yang menganggap kalung ini tidak sopan. Tag telinga adalah metode lain untuk melacak beruang liar, tetapi itu membutuhkan lubang di telinga mereka. Labelnya sulit dilepas tanpa melukai beruang, York menjelaskan.

Untuk mengatasi masalah ini, PBI dan 3M mengembangkan beberapa pelacak satelit “Burr on Fur” yang dapat menempel pada bulu beruang kutub, seperti bagaimana duri tumbuhan menempel pada pakaian atau mantel hewan. Dengan cara ini pelacak tidak membahayakan beruang kutub dan juga dapat menempel pada beruang kutub dalam berbagai ukuran. Sejauh ini para peneliti telah menyebarkan 17 tag pada beruang liar di wilayah Teluk Hudson di Kanada dan telah mengujinya dengan beruang kutub dari sembilan kebun binatang yang berbeda. Pelacak paling sukses sejauh ini adalah tag tri-brush, pelacak segitiga dengan tepi seperti notebook spiral.

“Di dalam spiral pada dasarnya adalah pembersih pipa,” kata York. “[With] ‘burr’ kita, kita bisa membuat bulunya kusut. Kita bisa mendorongnya ke punggung beruang, jadi itu bagus dan nyaman.” Beruang kutub di penangkaran adalah kasus uji yang bagus untuk menentukan berapa lama pelacak akan bertahan, kata York, karena mereka lebih waspada terhadap gangguan.

“[Polar bears in zoos] memiliki lebih sedikit gangguan, sehingga mereka lebih mungkin mengetahui ada sesuatu di belakang mereka dan memutuskan apakah mereka ingin melakukan sesuatu untuk mencoba melepaskannya,” katanya. Tag tri-sikat tinggal di beruang kutub penangkaran selama sekitar 14 hari dan pada beruang kutub liar rata-rata 52 hari, kata York. Sementara PBI ingin mendapatkan sekitar enam bulan penggunaan dari pelacak ini, York mengatakan masih banyak data yang harus dikumpulkan dari 52 hari, dan mereka masih membuat prototipe dan menyesuaikan desain.

“Ada banyak ilmu pengetahuan yang sangat bagus yang terjadi dengan satwa liar di kebun binatang, dan orang biasanya tidak memikirkan itu ketika mereka memikirkan kebun binatang lokal mereka,” kata Roth. “Ini adalah kesempatan yang sangat bagus untuk mempelajari spesies ini dengan cara yang tidak bisa kita lakukan dengan mempelajari populasi liar.”

Leave a Comment