Pelopor vaksin Covid-19 mendesak lebih banyak gadis dan wanita muda untuk mengambil sains

Peneliti perintis yang karyanya pada teknologi messenger RNA menjadi dasar untuk vaksin Covid-19 Moderna dan Pfizer telah mendesak lebih banyak gadis dan wanita muda untuk mengikuti jejaknya dan menempa karir di bidang sains.

Meskipun banyak penemuan membuat vaksin menjadi mungkin, ahli biokimia Hungaria berusia 67 tahun Dr Katalin Karikó adalah salah satu yang paling penting dan melambungkannya dari ketidakjelasan relatif menjadi sorotan global. Kemampuan beradaptasi mRNA telah membuka bidang terapi baru, tidak hanya untuk vaksin tetapi juga untuk obat-obatan di berbagai bidang mulai dari kanker hingga stroke dan cystic fibrosis. Namun, memasukkan lebih banyak wanita ke dalam sains adalah tujuan yang sama-sama bergairah bagi wakil presiden senior di BioNTech, perusahaan Jerman yang dia ikuti pada tahun 2013 dan yang kemudian bekerja sama dengan Pfizer untuk mengembangkan vaksin Covid pertama di dunia.

“Saya seorang wanita dan penting untuk berbicara tentang wanita dalam sains,” katanya Saya dari rumahnya di Philadelphia. “Saya tahu anak perempuan merasa terinspirasi oleh ilmuwan perempuan. Banyak gadis tidak berpikir mereka bisa menjadi profesor tetapi apa yang saya coba katakan kepada mereka adalah ‘mengapa tidak’? Saya mendorong mereka untuk tidak terintimidasi.

“Sering kali tampaknya seorang wanita harus memilih antara berkarir atau memiliki anak. Dan saya tidak ingin mereka merasa harus memilih. Cari suami yang baik! Seorang suami yang menyadari bahwa Anda memiliki mimpi dan bahwa Anda akan saling mendukung. Banyak wanita rela mengorbankan mimpinya. Tetapi jika Anda menunjukkan kepada mereka contoh dari apa yang Anda lakukan [working and having a family] maka mereka akan tahu itu bisa dilakukan.”

Dr Karikó, putri seorang tukang daging dan pemegang buku, dibesarkan di sebuah kota kecil di Hongaria tanpa air yang mengalir. Setelah terinspirasi oleh guru sekolah menengahnya untuk belajar sains, dia memperoleh gelar PhD di University of Szeged, tetapi harus meninggalkan Hongaria pada tahun 1985 setelah lab tempat dia bekerja kehilangan dana. Dia tiba di Amerika Serikat dengan suami insinyur dan putrinya yang berusia dua tahun – bersama dengan boneka beruang yang harganya £900 dari penjualan mobil keluarga yang dijahit ke dalamnya – dan mulai bekerja sebagai rekan pascadoktoral di Temple University di Philadelphia. .

Dr Karikó mengalami penolakan selama bertahun-tahun oleh publikasi yang menganggap metodenya menggunakan mRNA sintetis untuk melawan penyakit – yang dikembangkan bersama mantan rekannya Drew Weissman – terlalu radikal. Dia bahkan diturunkan oleh universitasnya pada tahun 1995 menyusul penolakan hibah, membuatnya keluar jalur karena telah berada di jalur untuk menjadi profesor. Terobosan besar akhirnya datang pada tahun 2005 ketika Karikó dan Weissman mengatasi masalah mRNA yang memicu reaksi inflamasi saat disuntikkan. Mereka menemukan cara untuk menangkal respons ini dengan memodifikasi salah satu dari empat blok bangunan mRNA, yang disebut nukleosida. Bahkan kemudian penemuan itu mendapat sedikit perhatian pada saat itu.

Antara 1975 dan 2019 Dr Karikó memenangkan dua penghargaan. Sejak itu dia telah memenangkan 53, termasuk Time Hero of the Year 2021 di antara lusinan hadiah ilmiah teratas termasuk, bersama dengan Weismann dan Pieter Cullis Kanada untuk pekerjaan mereka pada teknologi mRNA, Hadiah Utama VinFuture, dengan ketiganya berbagi $3 juta bulan lalu. Dia sekarang favorit untuk Hadiah Nobel dalam kimia. ‘Jangan pernah menyerah’ adalah pesan yang dia tahu bagaimana menyampaikannya.

“Saya memberi tahu para remaja putri bahwa mereka harus melihat kemajuan dalam pekerjaan mereka sendiri dan tidak pernah menyerah. Banyak ilmuwan membandingkan pekerjaan mereka dengan orang lain dan merasa kecewa karena rekan kerja semakin maju, CV mereka semakin tebal, dan para wanita ini bekerja sangat keras sendiri dan merasa kecewa. Tapi saya mengatakan kepada orang-orang untuk tidak memperhatikan itu atau, jika itu sangat mengganggu mereka, maka mereka harus membuat keputusan apakah akan pergi,” katanya.

Dr Karikó tiba di Amerika Serikat pada tahun 1985 dengan suami insinyur dan putrinya yang berusia dua tahun – bersama dengan boneka beruang yang harganya £900 dibuat dari penjualan mobil keluarga yang dijahit ke dalamnya. (Foto: STRINGER/TTHCM)

“Jika Anda bekerja untuk menyenangkan perusahaan atau bos, bersiaplah untuk kecewa. Anda tidak dapat membuat tujuan untuk menyenangkan orang lain. Anda harus mengatakan pada diri sendiri bahwa Anda ingin memahami sesuatu – karena dengan begitu Anda tidak akan pernah kecewa. Bahkan jika seseorang menerbitkan sesuatu yang berhubungan dengan pekerjaan yang Anda lakukan, tidak apa-apa. Karena itu akan membantu Anda memahami bagian tertentu dari pekerjaan Anda. Hanya perlu sedikit perubahan dalam perspektif dan Anda bisa sangat bahagia.”

Nasihatnya pasti berhasil pada putrinya, Susan Francia, yang mewakili AS dalam olahraga dayung, memenangkan dua medali emas Olimpiade di Beijing dan London. Pendayung dan ilmuwan memiliki kesamaan, kata Dr Karikó. “Mereka mendukung tujuan mereka dan kami juga tidak melihat garis finis. Faktanya, sebagai ilmuwan kita bahkan tidak tahu apakah kita menuju ke arah yang benar.”

Dr Karikó berada di Hongaria mengunjungi saudara perempuannya ketika dia pertama kali mendengar tentang virus baru yang aneh yang telah ditemukan di Tiongkok.

“Saya tidak dapat membayangkan bahwa orang-orang dikurung [in their homes] atau bahwa itu bisa menyebar ke seluruh dunia. Tetapi segera menjadi jelas bahwa itu adalah penyakit pernapasan, orang-orang yang bepergian dapat tanpa gejala dan menularkannya, dan kami harus bertindak, ”katanya.

“Saya tidak yakin vaksin akan terjadi begitu cepat. Tetapi setelah hasil uji coba Fase I masuk dan Anda dapat melihat pasien memproduksi antibodi dan respons imun, saya menjadi sangat yakin kami bisa melakukannya.”

Setelah mencapai tujuan seumur hidupnya, dia sekarang ingin kehidupan lamanya kembali mengingat tuntutan terus-menerus pada waktunya karena ketenaran barunya. Sutradara casting saat ini sedang mencari seorang aktris untuk memerankan Dr Karikó dalam drama HBO mendatang Tembakan Pertamaberdasarkan buku dengan judul yang sama oleh jurnalis AS Brendan Borrell tentang “persaingan epik dan ilmu heroik” di balik perlombaan untuk membuat vaksin Covid.

“Putri saya selalu menjadi sorotan dalam keluarga kami,” kata Dr Karikó, jelas tidak terlalu nyaman dengan pemikiran untuk digambarkan di layar. Sebagai gantinya, dia menunjuk ke rak buku di belakangnya dan mendapatkan foto kanvas yang diambil tahun lalu bersama tutornya yang sudah lanjut usia dari masa kuliahnya di Hongaria.

“Ketika putri saya berusia 7 tahun, suatu hari dia pulang dari sekolah dan mulai menulis surat. Saya bertanya kepada siapa itu dan dia berkata dia menulis surat kepada gurunya, Nyonya Wilson, berterima kasih padanya untuk tahun ini karena dia belajar banyak. Saya merasa malu, jadi setelah itu saya memutuskan untuk menulis surat kepada guru saya untuk memberi tahu mereka bagaimana saya menggunakan pengetahuan saya, mereka mengajari saya. Saya juga menyadari betapa pentingnya bagi guru saya untuk membuat mereka terus maju. Mereka adalah pahlawan saya.”

Leave a Comment